Orlando

Orlando mag voor Amerikaanse begrippen dan misschien wel een middelgrote stad genoemd worden. Met ruim 250 duizend inwoners binnen de stadsgrenzen en 2.2 miljoen in het gebied er omheen wonen in Orlando toch meer mensen dan je op het eerste gezicht zou denken. Tel daarbij op dat het gebied rondom de stad ook nog eens bevolkt wordt door enkele van de grootste pretparken ter wereld en je begrijpt waarom Orlando een van de levendigste regio’s van Amerika is. Hoe anders was dat bijna 200 jaar geleden toen in 1836 de eerste Europanen zich in deze regio vestigden die toen nog bevolkt werd door Apache en Muskogee Indianen. De naam kreeg de stad pas vele jaren later. Het verhaal gaat dat Orlando vernoemd is naar een soldaat, Orlando Reeves, die sneuvelde tijdens een van de oorlogen die uitgevochten werden met de Seminole indianen. Of dat klopt is nooit bevestigd. Andere bronnen beweren dat Orlando vernoemd is naar een personage uit Shakespeare’s toneelstuk As You Like It, maar ook dat wordt nergens bevestigd. Feit is wel dat Orlando pas in 1885 de officiële stadsrechten verwierf. De ontwikkeling van een dergelijk grote stad in het gebied waar Orlando ligt mag sowieso best bijzonder genoemd worden. Florida bestaat immers voor een heel groot deel uit moerasgebieden. Van Okefenokee bij de grens met Georgia in het noorden tot de Everglades in het zuiden. Ook rondom Orlando zelf, bij Lake Buena Vista, liggen veel moerassen. Van nature is dat natuurlijk niet de beste ondergrond voor bebouwing. Toch zijn de Amerikanen er in de afgelopen twee eeuwen aardig goed in geslaagd een stad te laten herrijzen die zich met recht de pretpark hoofdstad van de wereld mag noemen.

Meer info    
     
     

Bezienswaardigheden

Waar begin je als je de bezienswaardigheden in en rondom Orlando moet introduceren? De hele regio is feitelijk een groot pretpark. Dat is voor meer dan 95% van alle toeristen dan ook de reden waarom ze dit deel van Florida bezoeken. Seaworld, Universal Studio’s en Walt Disney World zijn de drie bekendste attractieparken. Maar liefhebbers zullen zich ook prima amuseren in, Wet ’n Wild, Gatorland of The Wizarding World of Harry Potter. Wil je een dagje zonder pretpark? Ga dan naar het Kennedy Space Centre op Cape Canaveral of rij met je auto het strand van Daytona Beach op.

 

Walt Disney World; veel meer dan één park

Het bekendste pretpark, waar het ooit allemaal mee begon in Orlando, is natuurlijk Walt Disney World. Jaarlijks wandelen meer dan 50 miljoen bezoekers door de entreepoorten. Het park werd in 1971 geopend als grote broer van het origineel, Disneyland, dat zestien jaar eerder, door Walt Disney zelf, haar deuren opende in Los Angeles. Hij vond dat park echte klein en kocht enkele jaren later een lapje grond van 111 vierkante kilometer in de buurt van Orlando. Daar werd Disney World gebouwd. De voornaam van Walt werd voor de opening door broer Roy aan de naam van het park toegevoegd als eerbetoon aan de inmiddels overleden oprichter van Disney. Tegenwoordig bestaat Walt Disney World uit drie thema-, twee waterparken en een dierentuin. Wil je alle themaparken en attracties bezoeken en beleven, dan moet je rekening houden met minimaal een dag per park. Zeker als je alle, of toch zeker de meeste, attracties wilt beleven. Nu zullen er maar weinig mensen zijn die zes dagen alleen maar Disney bezoeken tijdens een vakantie in Florida. Maak daarom vooraf de afweging welke parken je persé wilt zien. Behalve Walt Disney World en al haar parken heeft Orlando namelijk nog veel meer (pretparken) te bieden.

 

Cape Canaveral

Amerika is het enige land ter wereld dat er ooit in geslaagd is om mensen op de maan te zetten en, ruim tien jaar later, een ruimtevaartuig te bouwen dat na elke ruimtevlucht opnieuw gebruikt kon worden. De plek waar dat tussen de jaren 60 en nu allemaal plaats vond is het Kennedy Space Centre op het schiereiland van Cape Canaveral. Een bezoekje aan het ruimtevaartcentrum is de moeite meer dan waard. Het is geen pretpark met achtbanen, dus een ritje in een Mercury, Apollo of Space Shuttle zit er helaas niet in. Wel kun je je er vergapen aan deze raketten en ruimtevaartuigen in het openluchtmuseum van Kennedy Space Centre. Ook worden rondleidingen gegeven waarbij je nog iets dieper achter de schermen van deze voor veel mensen toch nog science fiction wereld kunt kijken. De Space Shuttle vliegt niet meer, maar een paar keer per jaar vertrekken er nog steeds raketten die satellieten in een baan rond de aarde brengen of het ISS gaan bevoorraden. Op de website van het Kennedy Space Centre kun je zien welke lanceringen wanneer gepland staan. Wil je je reis naar Florida daar omheen plannen, calculeer dan wel in dat lanceringen soms een of enkele dagen uitgesteld worden.

 

Universal Studio’s; waan jezelf een filmster

Iedereen kent natuurlijk Walt Disney World, maar een van de leukste pretparken in Florida is toch wel Universal Studio’s. Daar kun je behalve genieten van attracties als Revenge of the Mummy, Despicable Me Minion Mayhem en Shrek 4D ook genieten van diverse stunt- en entertainment shows. De kids zullen zich zeker amuseren bij A Day in the Park with Barney, de bekende paarse dino uit de gelijknamige tekenfilms. De Animal Actors on Location show is voor zowel de kleine als oudere bezoeker een leuke belevenis. Daarin treden bekende filmdieren op zoals de pratende mopshond uit Men in Black. Bij je een heuse durfal? Doe dan mee aan Fear Factor Live. Daar worden je moed en maag op de proef gesteld. Uiteraard vind je in het park ook meer dan genoeg plekken om lekker te eten en even uit te rusten. Met het juiste ticket kun je ook de andere pretparken van het Universal Studio’s Resort bezoeken. Wat dacht je van de Wizarding World of Harry Potter. Daar kun je bijna letterlijk in de voetstappen van de tovenaarsleerling stappen. Of je neemt de Hogwarts Express bij station 9¾. Hou je meer van waterglijbanen? Trek dan zeker ook een dag uit voor een bezoek aan Volcano Bay en vergeet je zwemkleding niet!

 

Cocoa en Daytona Beach

Orlando is ook de perfecte uitvalsbasis voor een dagje strand. Op nog geen uur rijden vind je bekende bestemmingen als Cocoa Beach en Daytona Beach. Cocoa Beach is paradijs voor zonaanbidders, surfers en Daytona Beach is een must voor iedereen die een keertje wil ervaren hoe het is om met je auto gewoon het strand op te rijden naar de plek waar je van de zon of golven gaat genieten. Typisch Amerikaans, het gemak moet de mens dienen. Cocoa is ook de plek waar de beroemde Ron Jon Surf Shop gevestigd is en waar je zeker, ook als je niet surft, een keer binnen geweest moet zijn. Een wandeling over de pier van Cocoa is niet alleen romantisch maar brengt je ook langs diverse winkels, terrasjes en heerlijke restaurants. De Fish Sandwich die ze bij de Atlantic Ocean Grille maken is een absolute aanrader. Daytona Beach is onder andere bekend vanwege de Daytona 500, de autorace concurrent van de Indianapolis 500. De Daytona Speedway is te bezichtigen en je vind er een racemuseum. Maar de leukste attractie van Daytona is het al eerder genoemde ‘autostrand’. Een hele bijzondere ervaring. In plaats van windschermen staan op het strand van Daytona Beach auto’s naast de zonnende badgasten.

 

De kleinere parken

Zoals gezegd kun je in Orlando makkelijk drie weken doorbrengen waarin je alleen maar pret- en themaparken bezoekt. Wat Disney World en Universal Studio’s zijn de grote, bekende, parken. Toch zijn er nog enkele pareltjes die eigenlijk niet mogen ontbreken op de agenda van je pretparkvakantie. Gatorland is er zo een. Een klein park waar je, zoals de naam al doet vermoeden, van dichtbij kennis kunt maken met Florida’s meest bekende en beruchte bewoners, de alligators. Er zijn attracties, zwembaden (alligator-vrij), shows en je kunt het hele park binnen een halve dag zien. Het Magical Midway Thrill Park ligt midden tussen de grote pretparken van Orlando en is nog het best te vergelijken met een kermis, ook wat de openingstijden betref (van 12 tot 24 uur). Daar betaal je geen entree per dag, maar gewoon per attractie. Het is met name geschikt voor tieners, maar ook ouders en iets kleinere kinderen zullen er veel plezier hebben. Zwemmen met dolfijnen kun je in het Discovery Cove park, vlakbij Seaworld. Ook leuk voor snorkelaars die de wondere wereld van een koraalrif willen ontdekken zonder daarvoor de zee in te moeten duiken. Zomaar drie kleinere pretparken die normaal ondersneeuwen in het geweld van Disney en Universal maar een bezoek meer dan waard zijn.

 

Downtown Orlando en shoppen

De meeste toeristen die Orlando, of beter gezegd diens pretparken, bezoeken zullen het echte stadscentrum waarschijnlijk overslaan. Toch heeft Downtown Orlando ook genoeg te bieden. Geheel tegen de Amerikaanse stijl in is het historische centrum van Orlando in de periode dat de grote pretparken gebouwd werden niet tegen de grond gegaan zoals dat in Las Vegas bijvoorbeeld wel gebeurd is. Natuurlijk, aan de skyline van het centrum van Orlando prijken meerdere wolkenkrabbers, maar als je een middag wilt genieten van historische gebouwen, pleinen en een wandeling langs de geschiedenis van Orlando, dan kan dat ook gewoon. De mooiste wandelbuurt is de wijk die ligt in het vierkant tussen Garland Avenue, Rosalind Avenue, South Street en Robinson Street. Winkelen is eveneens een welkome afwisseling van al het pretparkgeweld. In Orlando heb je de keuze uit meerdere grote Shopping Mall’s en Outlet Centre’s. In de Mall at Millenia vind je met name de wat duurdere kleding en accessoire merken. Denk aan Chanel, Carier, maar ook Abercrombie & Fitch of Burberry en een Boss Store. De Florida Mall behuisd ook de wat meer toegankelijke merken en winkels als Adidas, Desigual, Sears en JC Penny. Dat zijn maar twee voorbeelden van bijna 20 winkelcentra die Orlando rijk is. Genoeg te shoppen dus.

 

Eten en Drinken

Orlando, en heel midden Florida, is één groot vakantieparadijs waar toeristen van over de hele wereld komen genieten van zon, zee en strand, maar toch vooral de pretparken. Eten en drinken kun je er letterlijk overal en een echte eigen keuken kent Orlando niet. Je vind er met name heel veel restaurants van ketens, en dan niet alleen de bekende fastfood namen als McDonald’s, KFC en Burger King. Wil je niet te veel tijd verliezen in restaurants, tijd die je liever doorbrengt in de pretparken bijvoorbeeld, dan kun je met een gerust hart gaan eten bij typische Amerikaanse restaurants als Applebees, TGI Fridays of Ponderosa. Die hebben een uitgebreide kaart met burgers, steaks, spareribs en vis, je wordt er gewoon bediend en de restaurants houden er tussen de verschillende gangen een lekker tempo op na. Wil je toch eens wat lokale specialiteiten proberen? Een bekend Floridiaans nagerecht is de Key Lime Pie. Gemaakt van limoenen die op de Florida Keys, eilandjes ten zuiden van Miami, groeien. Verder vind je in Orlando ook veel restaurants waarvan de menukaart door de Cubaanse en Mexicaanse keuken beïnvloed is. En, ook typisch Amerikaans, de porties die je in restaurants voorgeschoteld krijgt zijn groter dan je gewend bent.

 

Vervoer

Ga je naar Orlando dan is het evident dat je daarvoor een vliegreis zult boeken. Een van de voordelen van een vakantie naar Florida is dat je genoeg keuze hebt uit het aantal vluchten naar de diverse bestemmingen. Het is verstandig om ver voor je reis al te gaan zoeken naar tarieven en aanbiedingen. Reis je in het hoogseizoen dan is alles, net als hier in Europa, duurder. Heb je de vrijheid om buiten die periode’s te reizen, dan kun je zomaar enkele honderden euro’s per persoon besparen. Behalve Orlando International Airport wordt ook vaak gekozen voor de luchthaven van Tampa / St. Petersburg. Dat is wel iets verder van Orlando verwijderd, maar een reis naar Amerika zonder huurauto is iets wat maar heel weinig mensen doen. Tenzij je natuurlijk alleen in Orlando en omgeving (lees: de pretparken) verblijft. Hoe dan ook, een gemiddelde, rechtstreekse, vlucht naar Florida duurt zo’n 10 uur. Bij aankomst moet je wel rekening houden met mogelijk lange wachttijden bij de grenscontrole. In de VS controleren ze iedere binnenkomende bezoeker, ook toeristen, heel strikt. Zo worden van iedereen een foto en vingerafdrukken genomen en je moet een zogenoemde ESTA verklaring hebben, maar meer daarover in de volgende paragraaf.

 

Reisdocumenten

Nederland, en alle andere West-Europese landen, nemen deel aan het zogenoemde Visa Waiver programma. Dat betekent dat je voor een reis naar Amerika geen visum meer nodig hebt. Ter vervanging daarvan is de ESTA verklaring in het leven geroepen. ESTA staat voor “Electronic System for Travel Authorization”. Zorg dus dat je die op tijd aanvraagt en dat je paspoort nog geldig is op het moment van aanvraag en reizen. Heb je tussen het afgeven van de ESTA verklaring en de reis naar Florida een nieuw paspoort nodig, dan vervalt ook de geldigheid van de ESTA verklaring. Let daar dus goed op. In principe kun je met een geldige ESTA verklaring twee jaar naar Amerika reizen. Je mag telkens wel maar maximaal 90 dagen in het land verblijven. Belangrijk is ook dat je voor de betaling van een ESTA verklaring een credit card moet hebben. Op een andere manier betalen kan niet, tenzij je gebruik maakt van een tussenpersoon die de aanvraag voor je afhandelt. Die vragen daarvoor wel een kleine vergoeding, maar dan kun je de ESTA verklaring wel met iDeal of een andere elektronische betaalvorm afrekenen.

 

Veiligheid in het verkeer

Huur je een auto in Orlando dan zul je al heel snel merken dat rijden in Amerika een stuk minder stress met zich meebrengt dan hier in Nederland. Dat heeft een aantal redenen. Ten eerste wordt er veel strenger gecontroleerd op afwijkend rijgedrag. In Amerika mag je op autosnelwegen tussen de 90 en 125 kilometer per uur rijden. Als je met de stroom van het verkeer mee 5 tot 10 kilometer per uur te snel rijdt dan zul je daar vrijwel nooit voor bekeurd worden. Ga je inhalen, dan kun je er rekening mee houden dat je snel aan de beurt bent. De Highway Patrol patrouilleert vaak en overal. Wat het rijden in de VS ook prettiger maakt is het feit dat de rijstroken breder zijn. Er zit dus meer ruimte tussen jou auto en die links en rechts van je. De derde, en zeker niet de minst belangrijke, reden heeft te maken met de maximum snelheid van het zogenoemde ‘langzame verkeer’. In Amerika kunnen, en mogen, vrachtwagens even hard rijden als het overige verkeer; 90 tot 120 dus. Dat lijkt misschien onveilig, maar het tegenovergestelde is waar. Omdat dit hierdoor veel minder ingehaald, met rijstrookwisselingen, hoeft te worden. Kies een rijstrook en blijf daar maar rijden dus.

 

Tickets en prijzen

De entreeprijzen voor de vele pretparken in Orlando en omgeving zijn niet bepaald mals. Sterker nog, wanneer je voor de pretparken naar Florida reist dan beslaan de entreeprijzen een groot deel van je vakantiebudget. Een kaartje voor vier dagen toegang tot alle vier de Disney parken kost al gauw meer dan 300 euro per persoon. Het is dus belangrijk om goed na te denken over welke parken je wilt bezoeken en wat het budget is dat je daarvoor uit wilt, en kunt, trekken. Online worden heel veel ‘speciale tickets’ tegen (hoge) kortingen aangeboden. Die sites zijn helaas niet altijd even betrouwbaar. Reisorganisaties bieden vaak pakketreizen aan waarin de vlucht, het verblijf en de entree tickets voor een of meerdere parken zitten. Dan weet je wel zeker dat het goed zit. Wil je toch online je geluk proberen? Dan is van Undercover Tourist een aanrader. Die staat alom aangeschreven als een betrouwbare ticketsite waarbij je in één oogopslag ziet of de prijzen lager, hetzelfde, of hoger liggen dan de kaartjes die het park zelf verkoopt. Zomaar even een kaartje kopen aan de kassa is dus niet altijd even verstandig. Neem ruim de tijd om daar van tevoren in te duiken. Het kan je tientallen euro’s per persoon en per pretpark schelen.