Seoul

Seoul is sinds 1948 de hoofdstad van Zuid-Korea. De naam van de stad is ook letterlijk het Koreaanse woord voor “hoofdstad”. Tot 1945 was Seoul bijna 600 jaar de hoofdstad van heel Korea, maar na de Koreaanse burgeroorlog die tussen 1945 en 1948 uitgevochten werd is het land in tweeën gesplitst. Zuid Korea behoort tot de welvarende westerse wereld terwijl Noord Korea koos voor een totalitair communistisch regime. Seoul is met bijna 10 miljoen inwoners een drukke stad. In Nederland zijn we wel wat gewend als het gaat om snel leven en hard werken, maar de Koreanen doen daar nog een flink schepje bovenop. Het lijkt soms wel alsof ze twee werkdagen in één dag willen proppen. Het leven gaat er dus nog een stuk sneller dan hier, maar dat heeft ook zijn charme en is zeker ook debet aan de economische groei en successen die het land rijk is. In Seoul vind je de hoofdkantoren van wereldwijd opererende en succesvolle Koreaanse multinationals als Samsung, Hyundai en LG. Met de voorsteden zoals Incheon, Seongnam, Bucheon en Goyang erbij gerekend wonen er in totaal ruim 25 miljoen mensen in de regio Seoul. Dat is bijna de helft van de hele Zuid-Koreaanse bevolking en de regio van Seoul is na onder andere Tokio en Shanghai de vijfde grootste stedelijke agglomeratie ter wereld.

Meer info    
     
     

Bezienswaardigheden

Seoul is een stad met een historie die ruim 2000 jaar teruggaat. De verschillende dynastieën die over Seoul geregeerd hebben, maken dat de stad bezaaid ligt met indrukwekkende bezienswaardigheden uit een ver verleden. De verschillende paleizen mag je zeker niet overslaan. De economische groei en industriële revolutie van de afgelopen eeuw zorgden op hun beurt weer voor andere, minstens zo interessante, plekken om te bezoeken. We lichten graag een aantal bezienswaardigheden voor je uit die je absoluut niet mag missen tijdens je bezoek aan Seoul.

 

Wandeling langs de stadsrivier Cheonggyecheon

Midden door het centrum van Seoul kronkelt een oase van relatieve rust. De Cheonggyecheon is een ruim 10 kilometer lange beek die aan weerszijden geflankeerd wordt door wandelpaden, struiken en enkele bomen. De beek ligt enkele meters onder het straatniveau waardoor de geluiden van de stad deels gedempt worden. De beste tijd om de Cheonggyecheon te bezoeken is op zondag. Dan wordt de straat namelijk autovrij gemaakt en kun je er, samen met duizenden Koreanen, pootje baden langs de oever van de beek. De Cheonggyecheon is van oorsprong geen natuurlijke beek maar een riolering die ten tijde van de Joseon Dynastie aangelegd werd. Na de Koreaanse oorlog was de beek en diens oevers jarenlang een plek voor de vele vluchtelingen uit Noord-Korea die in erbarmelijk slechte omstandigheden langs de beek woonden. Daarop besloot de overheid in 1956 de beek te ontruimen, vol te storten met beton en er een weg overheen te bouwen. In 2003 werd de beek echter weer uitgegraven, de weg gesloopt en zo werd de Cheonggyecheon beek compleet met wandelpaden in ere hersteld en in 2005 weer opengesteld voor het publiek. Inmiddels is het een van de populairste wandelplekken midden in Seoul. Een ietwat vreemd gezicht, maar zeker een bezoek waard.

 

Koreaans badhuis en Karaoke

Twee totaal verschillende activiteiten die je gedaan moet hebben voordat je Seoul verlaat. Een Koreaans badhuis is een beetje te vergelijken met een sauna bij ons. Je vind er stoomruimtes, hot-tubs, baden en massagetafels. Tot zover de gelijkenis. Een Koreaans badhuis heeft doorgaans drie gelijkwaardige ruimtes of verdiepingen. Een voor mannen, een voor vrouwen en een gemeenschappelijke ruimte. De badhuizen zijn vaak 24 uur per dag geopend en een toegangskaartje, dat gemiddeld zo’n 5 euro kost, is dan ook 24 uur geldig. Naast badderen, zwemmen, een massage en relaxen kun je er ook eten en zelfs blijven slapen. Dat laatste kan in de gemeenschappelijke ruimte waar de vloer ook altijd verwarmd is. Slapen doe je in grote en kleine zaaltjes, tussen de lokale bevolking op een matje of een luchtbed die je zelf meeneemt. Een heel bijzondere ervaring. Dat geldt zeker ook voor een avondje Karaoke. Voor de gemiddelde Koreaan is het dé uitgaansactiviteit van de week. In Seoul zijn honderden Karaoke bars waar je zonder gene op het podium kunt stappen en “The Time Of Your Life” hebt. Met een groep kun je ook een eigen Karaoke ruimte huren, inclusief bediening en hapjes. Dat is duurder dan een gewone bar en je mist de ervaring van de zingende Koreanen.

 

Indrukwekkend: de Noord-Koreaanse grens

Seoul ligt slechts op een dik uur rijden van de Noord-Koreaanse grens. Opvallend is dat de meeste Zuid-Koreanen het vrijwel nooit hebben over Noord- en Zuid Korea. Ze spreken vrijwel allemaal over “Korea” en laten het gevoelige onderwerp dat Noord-Korea heet links liggen. Toch is het een aanrader om ook de Noord-Koreaanse grens te bezoeken. Het is wel verstandig om dat niet op eigen gelegenheid te doen. De zogenoemde Demilitarized Zone is een stuk niemandsland van vier kilometer breed langs de grens tussen Noord- en Zuid Korea. Vanuit Seoul kun je dagtrips boeken naar Panmunjeom en de Joint Security Area waar de barakken staan waarin de Noord- en Zuid Koreaanse onderhandelaars af en toe, en al meer dan 60 jaar, over een vredesakkoord praten. Die is na de Koreaanse oorlog nooit getekens. Indrukwekkend zijn zeker ook de hekwerken en vele wachttorens aan weerszijden van de grens. Daar staan ook enorme luidsprekers die beide landen tientallen jaren lang gebruikten om propaganda teksten naar elkaar te “schreeuwen”. Het elkaar proberen af te troeven is ook terug te zien in de vlaggenmasten bij de grens van Panmunjeom. Dat zijn de hoogste masten en grootste vlaggen ter wereld, waarbij de Noord-Koreaanse mast en vlag iets groter zijn dan die van Zuid Korea.

 

Hip: Gangnam en Insadong

Gangnam werd bij ons natuurlijk vooral bekend toen de Koreaanse popzanger Psy in 2012 de wereld veroverde met het dance nummer Gangnam Style. Dat nummer gaat over de wijk Gangnam in Seoul waar je onder andere de Koreaanse Walk of Fame kunt bezoeken, of K star Road. Beroemde, hier in Nederland vaak totaal onbekende, popsterren en bands hebben hier allemaal een levensgrote Hello Kitty achtige beer staan. Insadong is de hippe uitgaanswijk van Seoul waar je urenlang door kleine straatjes en steegjes langs honderden lokale winkeltjes, restaurants, galerieën en theehuizen kunt dralen. Relatief nieuw is het Ssamzigil warenhuis. Vier verdiepingen met ruim 70 winkeltjes en een open binnenplaats. In de wijk vind je ook de oudste boekwinkel van Seoul, Tongmungwan, en het oudste theehuis met kunstgalerie, de Kyung-in Art Gallery. Over theehuizen gesproken; je moet eens de traditionele Koreaanse rijst thee proberen. Een populaire smaak voor de lokale bevolking maar je zult een van de weinige westerlingen zijn mocht je die ook echt lekker vinden. Omdat Insadong uitgegroeid is tot een van de populairste toeristenwijken van Seoul moet je wel rekening houden met het feit dat alles daar net even iets duurder is dan op andere plekken van de stad.

 

Gyeongbokgung Paleis

Het Gyeongbokgung Paleis werd in 1394 ontworpen, en aansluitend gebouwd, in opdracht van koning Taejo van de Joseondynastie. Het was het grootste van de vijf grote paleizen uit die dynastie. Op het hoogtepunt, eind 19e eeuw, bestond het hele complex uit 330 gebouwen met 5.792 kamers op een totale oppervlakte van meer dan 430.000 vierkante meter. In de ruim 600 jarige geschiedenis is het paleis meerdere keren vernietigd en weer opgebouwd. Na de Imjin Oorlog duurde dat meer dan 200 jaar. De laatste keer dat Gyeongbokgung Paleis vernietigd werd was tijdens de Japanse overheersing in de beginjaren van de 20e eeuw. Toen gingen ook de originele ontwerp tekeningen verloren en bleven slechts de buitenmuren van veel gebouwen overeind staan. Sindsdien is het voor zover mogelijk weer in originele staat gerestaureerd, maar van veel van de 330 oorspronkelijke gebouwen zijn alleen nog de fundamenten te zien. Toch kun je er vele uren doorbrengen zonder alles te zien. De meest interessante gebouwen om te bezichtigen zijn Geunjeongjeon met de grote troonzaal, Gangnyeongjeon waar de koning woonde en Gyotaejeon Hall, het woonhuis van de koningin ten tijde van de Joseon Dynastie. Aanraders zijn zeker ook de drie toegangspoorten, Ghwanghwamun, Heungnyemun en Geunjeongmun voor het hoofdgebouw en de Yeonfjegyo en Chwihyanggyo bruggen.

 

Bukchon Hanok Village

Midden in Seoul vind je Bukchon Hanok Village, een traditioneel Koreaanse wijk met smalle straatjes, steegjes en Koreaanse huizen. De wijk ligt als het ware ingeklemd tussen Gyeongbok Palace, Changdeok Palace en Jongmyo Royal Shrine en is in 600 jaar nauwelijks veranderd. Oorspronkelijk gebouwd voor politici, officieren en andere notabelen en welgestelden ten tijde van de Joseon Dynastie. Tegenwoordig wordt Bukchon Hanok Village bevolkt door de gemiddelde Koreaan en is het een van de populairste bezienswaardigheden van Seoul. Je kunt er uren wandelen en nog steeds nieuwe straatjes en steegjes ontdekken. Het is verstandig om bij de ingang van de wijk een kaartje mee te nemen. Anders verdwaal je of zie je sommige straatjes en steegjes vaker dan je lief is. Kaarten worden door vrijwilligers, gratis, uitgedeeld en in de wijk zelf vind je op diverse hoeken ook kaarten met daarop wandelroutes. Volg die en je komt vanzelf langs de fraaiste en meest spraakmakende plekken van Bukchon Hanok Village. Die naam is overigens niet zomaar ontstaan en als je eenmaal weet wat het betekent zelfs erg logisch. Bukchin Hanok Village ligt ten noorden van de paleizen en het centrum van de stad. Bukchon betekent dan ook “stad in het noorden” en Hanok staat voor “steeg”. Die typering spreekt voor zich.

 

De Koreaanse keuken

Korea ligt dicht bij zowel China als Japan. In de Koreaanse keuken vind je dan ook veel invloeden van die twee landen. Op de kaart van Koreaanse restaurants staan veel vis-, rijst- en groentegerechten. Knoflook wordt bijna overal in gebruikt en suiker en pepers zijn ook graag geziene ingrediënten. Verder wordt veel gebruik gemaakt van sesamolie, sojasaus en gember. Koreanen eten iets anders dan wij. Het hoofdgerecht wordt meestal omringd met flink wat schaaltjes met bijgerechten zodat je zelf je complete maaltijd kunt samenstellen. Kimchi, gemaakt van gefermenteerde Chinese witte kool, is het bekendste Koreaanse bijgerecht. Voor de liefhebbers van vlees is de Korean BBQ een must. Dan gril je zelf je vlees aan tafel. Een andere aanrader zijn de vele eettentjes en stands van de Gwangjang Markt. Daar vind je de lekkerste Koreaanse snacks en maaltijden en ook heel betaalbaar. Natuurlijk kun je er ook voor kiezen om tijdens een bezoek aan Seoul te dineren in een van de vele westerse of fast-food restaurants die de stad rijk is. Seoul heeft in verhouding veel Amerikaanse snelrestaurants. McDonald’s vind je overal ter wereld, maar omdat de Amerikanen na de Koreaanse oorlog gebleven zijn vind je in Seoul ook Krispy Kreme donuts, Popeyes chicken en Quiznos. En dat is best bijzonder.

 

Vervoer

Ga je naar Seoul, dan moet je het vliegtuig nemen. Een rechtstreekse vlucht vanuit Schiphol, duurt zo’n 10 tot 12 uur, afhankelijk van de route en het weer. De meeste maatschappijen vliegen op Incheon International Airport. Dat ligt ongeveer 50 kilometer ten westen van Seoul. Vanuit de luchthaven kun je met de trein eenvoudig naar de stad zelf. Dat duurt ongeveer een uur en kost tussen de 3 en 8 euro. Vlieg je op Gimpo Airport dan moet je qua reistijd en kosten ongeveer met hetzelfde rekening houden. Heb je een hotel aan de zuidkant van de stad dan is het verstandig om een busdienst vanuit het vliegveld te nemen. Veel hotels hebben eigen pendelbussen maar er zijn ook lijnbussen die je dicht bij je uiteindelijke bestemming afzetten. Een buskaartje kost tussen de 6 en 15 euro. Taxi’s zijn ook niet echt duur. Voor een ritje naar het centrum betaal je tussen de 35 en 50 euro. Houd er rekening mee dat jij in de meeste taxi’s ook de tol van de snelweg moet betalen, zo’n 5 a 6 euro. Om je te verplaatsen in de stad zelf is eigenlijk maar één advies mogelijk. Neem de metro. Seoul heeft een fantastisch metronetwerk met 10 lijnen en meer dan 300 stations.

 

Visum en valuta

Wanneer je als Nederlandse toerist, in het bezit van een Nederlands paspoort dat voor vertrek nog minimaal zes maanden geldig is, naar Korea reist dan hoef je geen visum aan te vragen. Mits je niet langer blijft dan drie maanden. Bij aankomst krijg je een stempel in je paspoort en er kan op dat moment ook al gevraagd worden naar een bewijs waaruit blijkt dat je ook van plan bent het land binnen drie maanden te verlaten. Zorg dus dat je reisdocumenten, een retour- of doorreis ticket, bij de hand hebt. En wellicht ten overvloede, maar je kunt niet naar Korea reizen met alleen een ID kaart. In Korea kun je niet met euro’s betalen. De Won is de lokale valuta. Wisselkoersen schommelen natuurlijk, maar de afgelopen jaren krijg je voor 1 Euro gemiddeld 1300 Koreaanse Won. Voorkom hoge provisiekosten door gebruik te maken van betaalautomaten. PIN de Won die je nodig hebt en ga niet met contant geld naar een wisselkantoor. Tegenwoordig moet je bij veel banken vooraf aangeven wanneer je van plan bent om je pinpas buiten Europa te gaan gebruiken. Vergeet dat dus niet te regelen! Wil je geen risico lopen, bestel dan voor de zekerheid wat Koreaanse valuta bij je bank en neem die contant mee.

 

Vaccinaties en medische info

Voor Korea zijn geen verplichte vaccinaties of inentingen nodig. Wel worden, zeker wanneer je langer dan een paar dagen in Seoul verblijft of van plan bent het binnenland te bezoeken, bepaalde inentingen aanbevolen. DTP en hepatitis-A, ongeacht de verblijfsduur en plek. Ben je van plan om een aantal dagen door de Koreaanse bossen en natuur te gaan wandelen dan wordt een vaccinatie tegen teken encefalitis ook aanbevolen. Ga je voor langere tijd, meer dan drie maanden, naar Korea, laat je dan ook inenten tegen hepatitis-B, rabiës (hondsdolheid) en tuberculose. In Korea is de malariamug ook aanwezig, maar wel alleen in de noordelijke provincies Kyonggi en Kangwon. Niet in en om Seoul dus. Het innemen van malaria tabletten is ook niet nodig. Ben je van plan het noordelijke deel van Korea te bezoeken, zorg dan wel voor een goede klamboe en andere muggen werende maatregelen. Gebruik je medicijnen, dan kun je die in principe zonder problemen ook meenemen naar Korea. Voor medicatie die onderhevig is aan de opium wet, denk aan morfine, is het wel verplicht die bij binnenkomst op het vliegveld, middels een medische verklaring van je arts, direct aan te melden. Aziatische landen hebben een heel streng drugsbeleid met hoge straffen. Een verklaring kan veel ellende besparen.

 

Veiligheid en Noord-Koreaanse dreiging

Seoul behoort tot de veiligste wereldsteden van deze aardbol. De Koreaanse bevolking is vriendelijk, behulpzaam en zeer gastvrij. Dat wil echter niet zeggen dat er helemaal geen onverlaten in Seoul wonen. In een stad met 10 miljoen inwoners is dat vrijwel onmogelijk, maar als toerist is de kans heel erg klein dat je daar mee te maken krijgt. Er is natuurlijk wel een andere vorm van bedreiging in Seoul. Formeel zijn Noord- en Zuid Korea nog altijd, al meer dan 70 jaar, met elkaar in oorlog. Zo af en toe dreigt met name Noord Korea met een invasie of het gooien van bommen. Los van enkele kortdurende conflicten op Zuid Koreaanse eilandjes voor de kust van Noord Korea is er Seoul al tientallen jaren niets meer gebeurd. In de stad en bij de bevolking merk je ook helemaal niets van een eventuele Noord Koreaanse dreiging. De inwoners van Seoul zijn er totaal niet mee bezit en in het dagelijkse leven spreken ze vrijwel allemaal ook alleen maar over Korea. Het onderwerp Noord Korea is eigenlijk geen onderwerp. Zoals altijd geldt dat een veiligheidsgarantie van 100% niet bestaat, maar de veiligheid in Seoul komt daar toch aardig bij in de buurt.